1988. godine nakon velikog bujanja kriminala njujorški je Manhattan pretvoren u veliki zatvor. 9 godina poslije otet je predsjednički avion i srušen na Manhattan. Predsjednik (Donald Pleasence) je preživio zahvaljujući posebno dizajniranoj kapsuli, ali ga je zarobila jedna od brojnih tamošnjih bandi. Vlasti imaju samo jednu nadu – “Snakea” Plisskensa (Kurt Russell) koji je osuđen zbog pljačke banke pa mu zapovjednik zatvora Bob Hauk (Lee Van Cleef) ponudi nagodbu: ako uspije spasiti predsjednika, njegov kriminalni dosje bit će izbrisan. Problem je u tome što akciju treba završiti u samo 24 sata kako bi predsjednik stigao na sastanak s liderima Rusije i Kine, na kojem će se razgovarati o završetku i prevenciji svjetskih ratova. Kako bi bio siguran da Snake neće pobjeći, Hauk mu ubrizga smrtonosnu tvar koja će se aktivirati ako za 24 sata ne dobije protuotrov…